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El tren que atraviesa las nubes

A principios del siglo XX (época del gran desarrollo de los ferrocarriles en nuestro país), se consideró la posibilidad y conveniencia de construir un ferrocarril que atravesase las formaciones orográficas existentes a la latitud de la Puna argentina y uniese el Noroeste argentino con algún puerto de la costa chilena.

El Tren de las Nubes es uno de los ferrocarriles más altos del mundo, que atraviesa vertiginosas montañas de la Cordillera de los Andes entre paisajes espectaculares. Parte de la ciudad de Salta, atraviesa el valle de Lerma, para introducirse en la Quebrada del Toro y llegar hasta la Puna. Se inauguró totalmente el 20 de febrero de 1948 cuando en el paso de Socompa se enlazó con su símil chilena que llega al puerto de Antofagasta, donde transitaban pesados trenes cargados de minerales.

Las primeras leyes que se promulgaron para llevar adelante la construcción del tren a Huaytiquina son de 1905. La primera (Nº  4.683), del 18 de septiembre, manda a realizar los estudios necesarios para el trazado de un ferrocarril, y la segunda (Nº 4.813), es la que da el primer paso para que la construcción se inicie, ya que autoriza al Poder Ejecutivo Nacional a construir el tramo Cerrillos-Rosario de Lerma.

Comienza entonces una dura lucha en el Congreso Nacional donde hay una indisimulada guerra de intereses, entre los que defienden el otorgamiento de nuevas concesiones a capitales ingleses y los que dicen que el Estado Nacional está en condiciones de llevar adelante la obra. Nació así el proyecto de construir un ferrocarril trasandino, cuyas obras se iniciaron en 1921.

Se trata de un ramal de los ferrocarriles del Estado, posteriormente ramal C14 del ferrocarril General Belgrano, también conocido como Trasandino del Norte y como “ferrocarril deHuatiquina”, denominación esta última errónea ya que el ferrocarril se construyó por Socompa, localidad argentina situada más al Sur y próxima al límite internacional con Chile. Las obras se concluyeron, tras algunas interrupciones, recién en 1948 y enlazan las ciudades de Salta y de Antofagasta, que es un puerto chileno en la costa de océano pacífico, tras un recorrido de 903 km. Este ferrocarril no llegó a tener el uso (cargas y pasajeros), que se había previsto y por ello fue casi abandonado y hoy en día sólo transporta esporádicamente algunos minerales.

El nombre de “Tren de las Nubes” se debe a un filme en colores, realizado por dos camarógrafos tucumanos (estudiantes de la Universidad Nacional), en los primeros años de la década del 60, que hicieron el tramo Salta-Socompa a bordo del tren internacional de pasajeros, que en esos tiempos corría traccionado por máquinas a vapor (las famosas “1300”), y salía de la Estación Salta los días jueves a las 11:05. Los camarógrafos apalabraron al maquinista, para que cuando la formación llegara al viaducto La Polvorilla, la máquina hiciera una descarga lateral de vapor, de forma tal que ellos pudieran filmarlo desde las ventanillas de los vagones. Así ocurrió, y el vapor liberado por la máquina, a consecuencia de la baja temperatura de lugar, no se disipó rápidamente y quedó flotando por unos momentos en el firmamento puneño, lo que facilitó la filmación. El trabajo posteriormente fue ofrecido al Ferrocarril, quien luego de adquirirlo lo cedió al periodista del diario Clarín, Emilio Petcoff, para que hiciera el guión del documental. Petcoff, al observar la filmación, se vio atraído por el chorro de vapor que la máquina exhaló en La Polvorrilla y tituló al trabajo “Tren de las Nubes”. Posteriormente Ferrocarriles Argentinos adoptó este nombre para el único emprendimiento turístico que en ese momento tenía en el país, y que recorría 240 kilómetros sobre el Ramal C14, Salta Antofagasta.

Este emprendimiento ferroturístico, hoy de renombre mundial, nace por la iniciativa de las autoridades del Ferrocarril Manuel Belgrano quienes, en noviembre de 1971, resuelven hacer correr un tren experimental con funcionarios y periodistas. El 16 de julio de 1972 se realiza el primer viaje oficial turístico.

Se concibió su circulación regular entre Salta y el viaducto denominado La Polvorilla (viaducto o puente curvo, de 224 m de largo, en el que los rieles están a 63 m de altura con respecto al fondo de la quebrada que atraviesa, sin barandas, único en el mundo de su tipo), con un recorrido de sólo 214 km. (o sea, 428 en total). Se tomó esa decisión en mérito a que el ferrocarril recorre paisajes espléndidos (valle de Lerma, quebrada del Toro y Puna), y pasa por la pintoresca localidad San Antonio de los Cobres; asombra, además, por su concepción técnica.

En tan corto recorrido asciende, desde los1.187 m.s.n.m. de la ciudad de Salta hasta los 4.186 m.s.n.m. de La Polvorilla, para lo cual debe utilizar 29 puentes, 21 túneles, 13 viaductos, 2 “rulos” y 2 “zig-zag”. Se trata, en conjunto, de una obra sensacional, concebida y dirigida con gran esfuerzo y audacia por el ingeniero estadounidense Richard F. Maury, fallecido en 1950.

El trayecto que realiza El Tren de las Nubes, desde la ciudad de Salta hasta el viaducto La Polvorilla es de 428 km. Distancia que demanda alrededor de 14 horas y 45 minutos en ir y volver, es un viaje lento con una velocidad promedio de 35 km p/h. Posee una capacidad de 468 pasajeros. Circula una vez por semana sólo desde abril a octubre ante el peligro de derrumbes que pueden producir lluvias violentas.

Debe ser una muy linda experiencia tomar este tren que viaja entre las nubes y ver todos esos bellos paisajes por los que circula en el noroeste argentino.

Hay que tener en cuenta que se trata de una atracción que demanda muchas horas, por lo que creo que es para aquellas personas que les agraden los viajes largos y amantes de la naturaleza.

Me imagino lo impresionante de estar a esa altura. Pienso que deberíamos conocer más a fondo, en la medida que podamos, nuestro turismo argentino.

 

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