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Metales Pesados

Introducción

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La superficie de la tierra tiene varios elementos químicos, entre ellos muchos metales que desde hace mucho son de gran importancia para el desarrollo y progreso de las civilizaciones. Es muy difícil imaginar a nuestra sociedad actual sin un amplio uso de herramientas  e instrumentos hechos con metal. De todos los elementos químicos que el hombre conoce aproximadamente el 75% son metales. Hace mas de diez mil años en Asia ya se utilizaba el cobre, este metal de un aspecto rojizo atractivo solía encontrarse en estado libre en las vetas de algunas rocas y podía extraerse con paciencia y dedicación. Se utilizo para construir elementos para agricultura, armas y objetos valiosos de adorno que se conservaban ocultos debido al costo. También hace más de 5000 años nuestros ancestros ya habían comenzado a emplear el oro y la plata. Esto se debía a que estos metales se encontraban a veces en estado libre y podían extraerse con facilidad. Actualmente el Hierro el Cobre y el Estaño (que constituyen el bronce) son considerados metales pesados. Por otro lado se van acabando las reservas de elementos llamados metales pesados como  cobre, mercurio, estaño, zinc, plata y plomo por su extenso uso.

Metales pesados

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Metales pesados son aquellos cuya densidad es por lo menos cinco veces mayor que la del agua y que sean tóxicos o venenosos a concentraciones bajas. Tienen aplicación directa en numerosos procesos de producción de bienes y servicios. Los más importantes son: Arsénico (As), Cadmio(Cd), Cobre(Co), Cobalto(Cb), Cromo(Cr),Mercurio(Hg),Níquel(Ni),Plomo(Pb), estaño(Sn), Zinc(zn). Estos componentes no pueden ser degradados o destruidos ya que se encuentran en forma natural en la tierra. En pequeñas dosis ingresan a nuestro cuerpo atraves del alimento el aire y el agua potable. Algunos elementos (metales) son esenciales para mantener el metabolismo del cuerpo humano, pero en concentraciones mas altas puede conducir al envenenamiento. Por ejemplo la contaminación del agua atraves de tuberías de plomo. Los metales pesados son peligrosos por que tienden a bioacumularse, esto significa el aumento de concentración de un producto químico en un organismo vivo en un cierto plazo, comparado a la concentración del producto químico en el ambiente.

El arsénico es la causa más común de intoxicación aguda por metales pesados en los adultos. Aunque el arsénico no es un metal, sino un metaloide (básicamente significa que tiene propiedades de metal y no metal). El arsénico es liberado al medio ambiente por la industria de productos químicos y gafas y llega a los suministros de agua en todo el mundo con la exposición de la vida marina. El arsénico afecta a la sangre, los riñones y el centro nervioso, el digestivo y los sistemas de la piel, con consecuencias como: dolor abdominal, acrocianosis y necrosis, anemia, anorexia, apatía, ceguera progresiva cardiotoxicidad, cólicos, coriza, la muerte, la demencia, dermatitis, diarrea, mareos, somnolencia, edema, eccema, inhibidor de la enzima, fatiga, fiebre, pérdida de líquido, olor a ajo en el aliento o en las heces, el sistema gastrointestinal, el bocio, la pérdida del cabello, dolor de cabeza, la hemólisis, aumento de la pigmentación hiperqueratosis de palmas y plantas, el herpes, la hiperpigmentación, ictericia, daño o insuficiencia renal, leuconiquia, la disfunción del hígado, los pulmones y cáncer de pulmón y, deterioro mental, la coordinación motora, náuseas, trastornos nerviosos, palidez, parestesias, parálisis, enfermedades respiratorias, salivación excesiva perforación del tabique, sensorio neuropatía, shock, trastornos de la piel, espasmos, estupor, estomatitis, constricción de la garganta, vértigo, y vómitos, etc. El Plomo Tiene numerosas aplicaciones, pero en la actualidad su consumo está sufriendo un retroceso debido a que está siendo reemplazado en algunos de sus mercados tradicionales, por materiales plásticos de menor costo, mayor vida útil y, sobre todo, inertes (ej. cañerías). Este elemento es altamente tóxico; se absorbe en forma acumulativa por vía percutánea, respiratoria y digestiva, afectando  principalmente los sistemas nervioso y renal; la enfermedad a la que conduce la acumulación de plomo en el organismo se conoce como saturnismo. , en la actualidad se está erradicando progresivamente el uso de naftas con plomo y las cañerías de agua en las construcciones modernas, son de plástico o de otros metales inertes. El cromo se emplea en el cemento aleaciones del metal y los pigmentos para las pinturas, el papel, el caucho, y otros materiales .La exposición baja puede irritar la piel y causar la ulceración. La exposición a largo plazo puede causar daño del riñón y en el hígado, y el daño demasiado prolongado problemas en el sistema circulatorio y el tejido fino nervioso. El cromo se acumula a menudo en la vida acuática, agregando el peligro de comer los pescados que pudieron haber sido expuestos a los altos niveles de cromo. El Cadmio es un producto residual del zinc. Los fumadores (activos y pasivos) están muy expuestos al cadmio. También, personas que viven cerca de vertederos de basuras o fábricas que liberan cadmio a la atmósfera. Trabajadores de refinerías de metal también pueden estar expuestos al cadmio y a otros metales pesados. Este metal se acumula en los riñones dificultando la filtración de tóxicos.

Importantes desastres con metales pesados en el mundo: MINAMATA 1932. Desagües de fabricas conteniendo mercurio son vertidas en la bahía de Minamata en Japón, bioacumulandose este mercurio en los peces y produciendo posteriormente enfermedades a la población. Minamata Syndrome 1952. Se empieza a observar los efectos del mercurio tanto con la producción de cáncer, como fetos deformes, y demás enfermedades relacionadas con el mercurio, desde entonces Japón tiene un legislación muy estricta sobre vertidos de metales pesados. Sandoz  1/11/1986. El agua para apagar un fuego de 30 t de fungicida es vertida al Rhin, matando peces a lo largo de 100 km. Reserva Natural Española contaminada después de vertido 1998-04. Se produjo un rotura de una presa derramándose gran volumen de agua con metales pesados procedentes de una mina, estos metales fueron a para al rio Guadarrama, rio que llega al parque nacional de Doñana, que es el santuario mas grande de aves de Europa, y que según científicos europeos sufrirá daños permanentes.

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